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Deacon and wife find

joy in serving the


'We’re there as a liaison

between the priest

and the people’

By David Myers
Southwest Kansas Register

On an early morning in March, as the stars shown brightly amid the frosty night, a young pregnant woman who spoke no English wandered shoeless near a railroad track in Great Bend, her infant child held under her T-shirt for warmth.
   At around 2:30 a.m., a car pulled up to the 18-year-old woman. The police officer inside found her frightened, beaten, and nearly incoherent. After medical treatment, she was transported to the Family Crisis Center in Great Bend.
   That’s when Deacon Gil Rael and his wife, Jo, were called.

   The Raels had moved to Great Bend from Northglenn, Colo. about 18 months earlier. Deacon Gil was ordained on May 1, 1981 in Denver. After arriving in Great Bend, the former parole officer was assigned to serve the Spanish speaking community in St. John, where he and Jo taught RCIA. He also began working as a deacon at the State Hospital and correctional facility in Larned.
   The couple also soon began serving at the Crisis Center, working the phone lines and volunteering at the center’s safe house, which offers shelter to abused women.     
   “Her baby was seven months old, and she was three months pregnant,” Jo said of the woman found walking near the tracks. “We spent a week with her and then she went to stay with a relative. It’s kind of hard not to become attached, but you have to stay detached. You can’t take on a friendship.”
IN COLORADO           
   After retiring as a parole officer in Colorado, Deacon Gil began jail ministry; six years later he became a chaplain for the Adams County Sheriff’s Department north of Denver. He eventually began work at Olinger Mortuary in Denver as a funeral director.
   Jo, in the meantime, began work at another mortuary, which included making up the bodies of the deceased, as well as taking part in grief counseling.
   “I helped dress the bodies, fix their hair,” she said. Jo explained that each morning she would walk into a “prep room” to see how many bodies were laying in wait. “One morning I walk in and there, lo and behold, is my aunt laying on the table,” she said incredulously. “I had to call my mother and tell her.”  
   The couples’ jobs often brought the two together, Jo said. “He did a lot of funerals for us. A lot of families would ask for Deacon Gil,” she said proudly. “He made them feel so good when he met with families.”
   After 40 years in their Northglenn home, the two decided it was time for a change.
   “We have three children who are all pretty well spread out,” Deacon Gil said. “We were by ourselves in Northglenn and thought, ‘Let’s have an adventure and go someplace else.’”
    They came to Kansas at the invitation of Jo’s brother, who owns a small farm just outside of Great Bend; the two quickly became smitten with the Kansas town and have never looked back. Once here, the pair met with Father Robert Schremmer, vicar general, who discussed how Deacon Gil and Jo could serve the diocese.
    “The diaconate is an ordained ministry, but it’s primarily to assist a priest so they don’t have to do some of the things that we can do -- working with the outlying people, the marginalized and displaced -- that sort of thing,” Deacon Gil said. “We’re not priests and we’re not glorified altar boys, but we are an ordained ministry. We’re there as a liaison between the priest and the people.”
   “A deacon is for service to the outside of the local church while assisting on the inside,” Jo added. “His primary goal is service.”
   With his history in law enforcement, Deacon Gil found it a natural fit to serve at the prison in Larned. “I don’t know what the inmates did and I don’t want to know,” he said, “because it’s hard to minister to somebody when you’re aware of what their crime is. It colors your way of thinking.”
   St. John Parish recently wished the couple a fond farewell as they concluded their ministry there. But the two remain busy. As if their ministries weren’t enough, the couple share a paper route, each early morning driving slowly down the streets of Great Bend, talking, sharing, and tossing papers out the window.
   “We’ve been at it about a year,” Jo said. “It’s a lot of fun. The things you see at night -- rabbits, foxes, raccoons, opossums running across the street.”
   “She throws the papers to one side and I throw them to the other,” Deacon Gil added, smiling. “We enjoy it so much because it’s one time that we’re really able to talk and really get together with each other and discuss different things.”
   Deacon Gil almost became Father Gil -- if not for the charm of a certain Colorado coed.
   “I went to Regis College [in Denver] and in my senior year applied to the Discalced Carmelites because I always wanted to become a priest,” Deacon Gil said. A friend of his who taught drama in another town invited Gil to see a play, and there he spied the woman he would marry.
   “During the summer, I had my plane tickets and everything to go to Little Rock, Ark.,” Deacon Gil said. “Man, she was such a fun-loving little gal. I thought, ‘Hey, I’ll just spend my summer with her because we really have a lot of fun together and then I’ll go on in the fall [to become a Carmelite.]’
   “Well, I changed my mind at the last minute and had to tell my parents. That was about 52 years ago. We’ve been married 47 years and I’ve never regretted it.”
   “I was 16 years old and he was the only guy I ever dated,” Jo added with a smile as wide as the Kansas prairie.

Un diáconos y su esposa

encuentran la felicidad en

servir al marginado

Somos como un lazo entre el

sacerdote y la gente’

En una mañana temprana en marzo, mientras las estrellas aparecían brillantemente en el medio de una noche escarchada, una mujer joven embarazada que no hablaba nada de Inglés, vagaba descalza cerca de los rieles del ferrocarril en Great Bend, su bebé se mantenía bajo su camiseta para calentarse.
Alrededor de las 2:30 de la mañana, un auto se detuvo ante la joven de 18 años. El oficial de policía adentro, la encontró asustada, agotada y medio confusa.  Después de tratamiento médico, ella fue llevada al Centro de Crisis Familiar en Great Bend.
Fue así cuando el Diácono Gil Rael y su esposa fueron llamados.
Los Raels se trasladaron de Northglenn, Colorado a Great Bend hace 18 meses. El Diácono Gil fue ordenado el 21 de mayo de 1981 en Denver. Después de llegar a Great Bend, el antiguo oficial de libertad condicional fue asignado a servir a la comunidad de habla Hispana en St. John, donde él y Jo enseñaron RCIA.  El también comenzó a trabajar como diácono en el Hospital Estatal y la instalación correccional en Larned.  
Pronto, la pareja también comenzó a servir en el Centro de Crisis (Crisis Center) operando las líneas telefónicas y ofreciéndose como voluntarios en la casa de seguridad del centro, el cual ofrece albergue a las mujeres abusadas.   
“El bebe tenía siete meses, y ella tenía tres meses de embarazada.” Se refirió Jo sobre la mujer que se encontraba caminando cerca de los rieles.  “Pasamos una semana con ella, y luego ella se fue a quedar con un familiar. Es algo difícil no estar conectado,  pero usted debe quedarse desconectado. No puede tomarlo como una amistad.”
Después de jubilarse como un oficial de libertad condicional en Colorado, el Diácono Gil comenzó el ministerio encarcelario; seis meses después, comenzó a trabajar como capellán para el Departamento de Policía del Condado de Adams, al norte de Denver.   Eventualmente  él comenzó a trabajar en la Morgue Olinger en  Denver como director de funeral.
Jo, mientras tanto, comenzó a trabajar en otra morgue, el cual incluía arreglar el cuerpo de los muertos, asi como también tomar parte en la orientación para el luto.  
Los trabajos de la pareja a menudo los mantenía juntos a los dos, dijo Jo. “El hizo varios funerales para nosotros. Varias familias pregunta por el Diáacono Gil,” dice ella orgullosamente. Él los hacía sentir tan bien cuando se reunía con las familias.”
   Después de 40 años en su hogar en Northglenn, los dos decidieron que ya era un tiempo para un cambio.
   “Tenemos tres hijos que están muy bien repartidos,” dijo el Diácono Gil.  Estábamos sólos en Northglenn y pensamos: “Tengamos una aventura y vayamos a otro lugar.”
   Ellos llegaron a Kansas por la invitación del hermano de Jo, quien es dueño de una pequeña granja fuera de Great Bend; ambos rapidamente se hicieron parte de la ciudad de Kansas y nunca miraron hacia atrás. Una vez aquí, la pareja se reunió con el Padre Robert Schremmer, vicario general, quién discutió como el Diácono Jil y su esposa Jo pudieran servir a la diócesis.  
“El diaconado es un ministerio de ordenación, pero es primariamente para asistir al sacerdote, así ellos no tienen que hacer alguna de las cosas que nosotros podemos hacer- trabajando con la gente apartada, marginada, y desubicada.—ese tipo de cosa,” dijo el Diácono Gil.  Noostros no somos sacerdotes no somos monaguillos glorificados, pero somos un ministerio de ordenación. Somos el enlace entre el sacerdote y la gente.”
Con su historia de aplicación de la ley, el Diácono Gil encontró que se encajaban naturalmente en la prisión de Larned.  “Yo no sé que hicieron los presos y no quiero saber,” dijo Gil, “porque es dificil llevar el ministerio hace alguien cuando usted conoce el crimen que cometieron. Eso le da color a su forma de pensar.  
La Parroquia St. John recientemente le hizo a la pareja una despedida mientras ellos terminaron su ministerio allí. Pero los dos permanecen ocupados. Como si en sus ministerios no fuera suficiente, la pareja comparte una ruta, cada día en la mañana temprano manejando lentamente en las mañana cerca de las calles de Great Bend, hablando, compartiendo, y tirándonos papeles fuera de la ventana.
“Ha pasado cerca de un año, dijo Jo, hay mucha diversión. Las cosas que ves en la noche—conejos, mapaches, zorras, zarigueya,etc., cruzando la calle.”                                                   
“Ella los manda a un lado y los otros a otro lado del pueblo’, agregó el Diácono Gil sonriendo. “Lo disfrutamos tanto porque es un tiempo donde podemos conversar y hablar y reallmente reunirnos con cada uno y discutir de otras cosas.”
El Diácono Gil  casi se convierte en Padre Gil-si no fuera por el encanto de un colega en Colorado.
“Fui a Regis College [en Denver] y en mi año mayor apliqué en Discalced Carmelites porque yo siempre quise ser un sacerdote,” dijo el Diácono Gil. Un amigo suyo quién le enseñó drama en otro pueblo, invitó a Gil a ver una obra, y allí espió a la mujer con quien se casaría.
 “Durante el verano, tenía mis boletos y todo listo para ir a Little Rock, Ark.,” dijo el Diácono Gil. “Hombre, ella era una verdadera joven bajita, amorosa y divertida,  pensé, “ Mire, yo ya pasé mi verano con ella porque realmente  nosotros pasamos mucha diversión juntos y luego iré en el otoño [para convertirme en un Carmelita]  
“Bueno, cambié de parecer al último momento y tuve que decirle a mis padres.  Eso fue hace 52 años atrás.  Hemos estado casados por 47 años y nunca me he arrepentido.
 “Yo tenía 16 años y él era el único chico con quien me cité,  Jo añadió con una sonrisa tan amplia como la pradera de Kansas.

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